Fragilisé et mis à l'arrêt, l'iconique radiotélescope d'Arecibo s'est effondré

Eric Bottlaender
Spécialiste espace
01 décembre 2020 à 17h48
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Arecibo orbite casse © Planet Labs 2020
Le radiotélescope Arecibo endommagé, vu depuis l'orbite. Crédits Planet Labs 2020 ©

Après 56 ans de bons et loyaux services, l'imposant radiotélescope de 300 mètres de diamètre a souffert de deux importantes chutes de câbles. Endommagé par un manque de maintenance, dangereux, il va être décommissionné et détruit rapidement.

Il était pourtant entré dans la culture populaire…

Mise à jour 1er décembre 2020 : La National Science Foundation a confirmé aujourd'hui l'effondrement complet de la plateforme instrumentale du radiotélescope d'Arecibo. La décision de ne pas procéder aux réparations était visiblement la plus sûre : les câbles ont lâché dans la nuit du 30 novembre au 1er décembre. Il s'agit bien d'un accident, car la destruction prévue n'était pas encore planifiée.

For England, James ?

Pour le grand public, il restera le décor de cette scène cinématographique incroyable de la fin de James Bond – Goldeneye, ou de découverte dans Contact.

Reconnaissable par son site lové dans les montagnes de l'île de Puerto Rico, le radiotélescope de l'observatoire d'Arecibo va prochainement être détruit. En effet, le 10 août, un premier câble supportant la plateforme centrale de 900 tonnes s'est décroché, heureusement sans faire de blessés, et a créé une balafre d'une trentaine de mètres sur le réflecteur placé dessous. Depuis, l'instrument est à l'arrêt, mais les équipes espéraient une réparation rapide… Il n'en sera rien.

La tension a augmenté sur la structure et sur les autres énormes câbles de soutien : un deuxième s'est décroché le 6 novembre.

Une zone devenue dangereuse

Après une inspection du site, la National Science Foundation (responsable de l'observatoire) a estimé que la situation était trop dangereuse. Qu'un seul nouveau câble lâche, et la plateforme centrale va s'effondrer, peut-être même avec les gigantesques piliers de soutien.

Face au risque pour les personnels, et même pour les potentielles équipes de réparation, il est prévu de le détruire de façon contrôlée dans un futur proche. Ce sera nécessaire pour sauvegarder les autres activités de l'observatoire, dont une partie des bâtiments est construite autour d'un des trois piliers de soutien. La NSF conservera ces autres capacités d'observation atmosphérique, ainsi qu'un centre pour les visiteurs.

Laissons la place à FAST

Pour la communauté scientifique astrophysique, c'est un coup dur. De sa complétion en 1963 jusqu'en 2016, Arecibo est resté le plus grand radiotélescope terrestre.

On lui doit de nombreuses découvertes, qu'il serait impossible de lister en quelques lignes seulement. La période de rotation exacte de Mercure, l'observation de la périodicité des pulsars, la découverte de nouvelles étoiles à neutrons ou de systèmes de pulsars binaires… Sans compter l'observation des premières exoplanètes, ou l'imagerie radar d'astéroïdes géocroiseurs.

Ses mesures auront été citées des milliers de fois dans des articles scientifiques de grande importance et continueront d'être exploitées dans les décennies à venir. Les chercheurs devront maintenant compter sur le radiotélescope chinois FAST (500 m de diamètre) pour reprendre le flambeau.

On peut aussi citer les efforts des équipes d'Arecibo pour tenter d'écouter de potentiels signaux extraterrestres (sans succès) ou pour envoyer un message sous la forme d'un puissant signal vers le groupe d'étoiles Messier 13, qu'il atteindra dans environ 25 000 ans.

Arecibo Message © ND
Le message a été transmis en binaire (sans couleur), et il devrait leur présenter un joli casse-tête. Crédits N.D. ©

De nombreuses voix s'étaient élevées ces dernières années pour dénoncer le sous-financement chronique de cet observatoire, malgré ses excellents retours scientifiques. Le territoire de Puerto Rico a été durement touché par les aléas climatiques durant la dernière décennie, notamment l'ouragan Maria en 2017, et souffre de son statut de « parent pauvre » en tant que territoire autonome des États-Unis.

Source : Space News

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Bombing_Basta
C’est moche…
Oldtimer
Triste… mais c’est la vie. Place à la relève.<br /> J’aurais préféré une autre fin. La c’est comme un héros /une héroïne qui meurt à la fin du film.
ginovanelli
Et aucun pays ne lancera une initiative internationale pour en reconstruire un bien plus léger avec des matériaux modernes ?
Adrift
J’avais toujours cru que ce lieu avait ete totalement fabrique en image de synthese pour le film jusqu’a recement!<br /> Donc assenceur emotionel! Quel domage!
tangofever
Y’a plus qu’a faire un bon nettoyage et laisser la nature reprendre sees droits à cet endroit.
Element_n90
La Terre n’a longtemps eu qu’un radiotelescope géant (Arecibo donc). C’est toujours le cas avec le FAST chinois (qui en plus est plus gros). Donc, peut-être que c’est triste mais d’un point de vu scientifique, on ne doit pas régresser beaucoup.<br /> @Eric le fait qu’il n’y ai pas de (gros) radiotelescope dans l’hémisphère sud, ça empêche de faire certain découverte ou pas ?
Element_n90
Moi, je remplirais bien cette cuvette pour en faire une piscine.
ebottlaender
C’est un peu limitant oui, mais bon comme dit c’est mieux que d’en avoir zéro.
Martin_Penwald
C’est dommage, mais vu la situation, il n’y a pas vraiment d’autre choix. On va pas le réparer avec 2-3 bouts de tôle et un peu de vernis.
Fodger
C’est faux.<br /> C’est certes plus modeste mais par exemple le radiotéléscope de Nançay est l’un des plus gros. J’ai eu la chance de le visiter.<br /> https://www.obs-nancay.fr/
tangofever
L’idée de la piscine, non mais un bassin de rétention d’eau pour les animaux qui vont réinvestir les lieux quand les humains auront Débarrassé le plancher.
mecatroid
C’est dommage, il aura rendu de bons et loyaux services. Cela dit, c’est pas comme si on ne savait pas qui a causé les dégâts : Eddard Stark ou James Bond !<br /> A vous de voir : https://youtu.be/jp9tENRDVzA<br /> En tout cas, c’est ni Jodie Foster, ni Mathew McConaughey, eux ils ont fait attention : https://youtu.be/C9DuMK0uo1c
KlingonBrain
Je ne crois pas à l’impossibilité technique.<br /> Pour ma part, j’aurais tiré des dizaines de petits câbles pour soutenir provisoirement la structure. Je pense que c’est tout à fait possible tant qu’elle n’est pas tombée.<br /> Je pense simplement que ceux qui payent pour l’entretient de ce joujou pour scientifique veulent arrêter les frais. Avec ces incidents, ils tiennent un bon prétexte.<br /> Il est probable qu’avec le concurrent chinois, ce bidule n’était peut être plus compétitif et que sa rentabilité n’est plus assurée.
ebottlaender
Bravo, à vous tout seul vous êtes sans doute plus malin que les gens qui bossent sur place, la direction du site et les experts qui se sont succédés sur place depuis 3 mois.<br /> Vraiment dommage pour eux que ça n’ait pas été vous aux commandes.
KlingonBrain
Si cela avait été moi aux commandes ? J’aurais vraisemblablement fait la même chose.<br /> Sur le plan de la faisabilité, déterminer le possible de l’impossible n’est pas une science exacte.<br /> Il existe des sociétés privées d’ingénierie de l’extrême capable de relever des défis particulièrement difficiles, en dépit parfois de l’avis de certains experts. Des structures instables de plusieurs centaines de tonnes ? Des employés prêts à tous les risques ? Elles savent parfaitement le faire et l’ont déjà prouvées à maintes reprises. A condition bien sûr d’avoir de l’argent. Et c’est vraisemblablement ce qui manque.<br /> Parce que IMHO, ce télescope possède objectivement toutes les caractéristiques d’un projet en fin de vie dans lequel plus personne ne veut mettre des ronds : Ancien, en mauvais état, dépassé par un concurrent plus moderne. Le fait qu’on ne va même pas le reconstruire en dit assez long.<br /> Pour le reste, il y a toujours dans la fin d’un grand projet emblématique une dimension politique, une gestion de l’émotion, donc un choix de communication. «&nbsp;Trop difficile&nbsp;», ça sonne mieux que «&nbsp;il n’y a pas assez d’argent&nbsp;». Ce n’est pas dur à comprendre.<br /> Bien sûr, ce n’est que mon opinion personnelle que vous n’êtes pas obligé de partager.
Chirokee
Le roi d’Arecibo est mort, vive le roi FAST
batmat
Il avait déjà été détruits plusieurs fois dans Battlefield 4
Vanilla
J’ai pas compris, quand est ce qu’on voit les dinausaures dans tes vidéos ??
detonyle
c’est le FAST dans Battlefield il me semble
jwchretien
Je suis surpris qu’il ne soit pas tombé bien avant vu les dégats qu’il prennait. Sinon surpris que clubic ne mentionne pas ce jeu au lieu des films.
ebottlaender
En fait je viens de vérifier et on a bien fait de pas le mettre. Dans Battlefield 4, le radiotélescope est inspiré d’Arecibo mais la scène se passe en Chine, il y a donc des adaptations pour faire croire que c’est le FAST (qui était en construction lors du développement du jeu).
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