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SpaceX met la gomme sur Starship et va commencer son prototype SuperHeavy

Eric Bottlaender
Spécialiste espace
07 septembre 2020 à 15h30
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Starship SN5 Test vol 1 2 © SpaceX
Mise à feu du moteur de Starship SN5 le 4 août. Crédits SpaceX

30 jours après un « saut » à 150 mètres d'altitude du prototype SN5, l'exemplaire suivant a volé à son tour pour réussir le même essai. Au-delà des images spectaculaires, SpaceX progresse et prépare son matériel pour des tests plus importants.

Le site de Boca Chica bouillonne d'activité.

Réussite sur réussite

Six mois plus tôt, le public observait avec avidité les directs des vidéastes postés non loin du site de Boca Chica (Texas), afin d'avoir la chance d'observer une nouvelle explosion (ou plus précisément une rupture de réservoir) et un nouvel exemplaire se déchirer avec fracas. SpaceX, qui ne cache pas cette stratégie de développement et de tests par l'échec, n'avait pas déçu : les prototypes du futur véhicule spatial Starship , censé emmener dans quelques années des humains vers la Lune et Mars, terminaient en pièce les uns après les autres. Mk1, SN1, SN3, SN4, les essais se sont enchaînés au printemps. Mais le 4 août, SN5 a réussi un test significatif en décollant pour une petite parabole de 150 mètres d'altitude avec un unique moteur Raptor, avant de se poser sans dommages à une centaine de mètres. Moins d'un mois plus tard, le prototype SN6 réussissait le même essai à son tour.

Plus de tests, moins de hasard

Trente jours, cela peut paraître beaucoup vis-à-vis des ambitions de SpaceX avec Starship, qui selon les différents discours d'Elon Musk, doit devenir le « véhicule spatial à tout faire » de l'entreprise au cours de la décennie à venir : totalement réutilisable, produit en masse, adapté aux vols habités comme aux envois de satellites, peu coûteux… Mais au stade actuel du développement, cela représente déjà un progrès par rapport aux précédentes campagnes. En un mois, le prototype SN6 a été amené du site de production à celui d'essais, a testé ses réservoirs à haute pression (à température ambiante et cryogénique), avant de voir l'installation de son moteur Raptor (n°29). Ce dernier a été mis à feu dans la dernière semaine d'août, et le « saut » de Starship SN6 aurait pu avoir lieu à la fin du mois si le site n'avait pas été balayé par de forts vents toute la semaine.

Le 3 septembre à 21h45 (Paris), le moteur s'est allumé pour environ 45 secondes de montée-descente avant de se poser. Visiblement il reste à bien mener le développement des pieds rétractables, car Starship SN6 penchait de quelques degrés, même s'il était intact.

La production en série en point de mire

Répéter cet essai avec SN5 puis SN6 permet aux équipes de mieux maîtriser les opérations avec les moteurs, d'établir des protocoles, de vérifier que la performance est conforme à ce qui était attendu (et au besoin de modifier)… Il faut rappeler que le site emploie des centaines de nouveaux salariés qu'il faut former et que plus les tests deviennent difficiles, moins les systèmes au sol et en vol sont tolérants aux erreurs ! Entre les essais, c'est le festival du BTP, et les équipements des deux sites (production et tests) évoluent aussi rapidement que les prototypes.

Il s'agit donc bien de préparer l'avenir, qui arrive à grands pas. Sur le site de production, le bâtiment d'assemblage du futur lanceur SuperHeavy (un étage gigantesque qui propulsera Starship vers l'orbite) est en cours de finition et un prototype devrait voir le jour dès cet automne.

Les aficionados de SpaceX ont déjà simulé la prochaine étape…

Aller plus haut… dès cet automne ?

Sans toutefois que l'activité sur Starship ralentisse : il reste beaucoup d'essais à mener. Un imposant réservoir de test (surnommé Starship SN7.1) devrait être poussé jusqu'à la rupture dans les jours à venir pour valider un nouvel alliage d'acier et les techniques de soudure associées, après quoi l'exemplaire SN5 devrait refaire son apparition pour un nouveau « saut » à 150m (fin septembre ?). Il est difficile de se projeter au-delà, car tout dépend des succès de ces tests et de leur impact sur les décisions à court terme sur le site. Cependant, l'entreprise envisagerait un premier vol avec trois moteurs, un « nez » à profil aérodynamique et des surfaces de contrôle avec l'exemplaire SN8, qui est déjà partiellement assemblé. Ce qui le ferait grimper jusqu'à 20 kilomètres d'altitude, avant de se poser dans une manœuvre de retournement inédite. De quoi réconcilier le public avide d'explosions… ou de marquer la communauté avec un succès inédit.

Source : NASA

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Niverolle
« De quoi réconcilier le public avide d’explosions… » ==> hum, souhaitons leur le meilleur (je veux dire à Space X), parce que l’on se rapproche du kilotonne de TNT (donc autant éviter les dégâts collatéraux qu’une telle explosion pourrait engendrer)…
Wifi93
On pourra faire du Musk bashing, toujours est-il qu’ils avancent à grand pas vers la conquête de Mars et du retour sur la lune. Cela me fait sacrément rigoler quand on parle d’Arianne à côté, et de s’émerveiller du lancement de Vega il y a quelques jours.
ebottlaender
Les deux sont absolument compatibles en fait ^^ SpaceX pourrait très bien explorer la Lune et Mars avec Starship pendant qu’Ariane et Vega assurent les besoins des européens.
WillS
Bon article! Croisons les doigts pour qu’ils continuent sur leur lancée. Si ils réussissent à accomplir leurs objectifs, le coût d’accès à l’espace va être tellement réduit qu’il est difficile de se rendre compte de la révolution spatiale qui va en découler. Je crois me souvenir qu’on parle de diviser le prix par tonne en orbite par plus de 100.
Cdoric
Ça me fait rigoler qu’il y ait de gens qui s’émerveillent que SpaceX ait emmené 2 hommes jusqu’à la station spatiale, alors qu’il y a 50 ans on les emmenait marcher sur la lune au prix d’une incroyable et extrêmement complexe mission.
Cdoric
Ces images me font penser à ce que faisait MacDonnellDouglas dans les années 1990 avec Delta Clipper, qui était cependant plus petite. Je n’imagine même pas la puissance de calcul ridicule de l’époque<br />
MisterGTO
Ce que j’aime dans le projet Sarship et ces «&nbsp;hops&nbsp;» actuels c’est qu’on voit très bien comment fonctionne Spacex : on itère en permanence, ça foire, on corrige, on reteste… Tout ça très rapidement et même si la dilatation temporelle Muskienne est encore là, on voit qu’ils maitrisent de plus en plus et qu’ils progressent à une vitesse impressionnante.<br /> Sans oublier les raptors qui semblent, selon les versions, tendre vers des performances hors normes.<br /> Spacex c’est vraiment l’utilisation maximale du retour d’expérience.<br /> C’est loin d’être gagné et la prochaine étape, illustrée par la vidéo de l’article, risque de ne pas être simple au début.<br /> Cette vidéo est une simulation assez remarquable et (au moins) la première version a reçu un commentaire élogieux de la part de Musk lui-même qui a donné quelques indications supplémentaires qui ont permis d’obtenir celle de l’article.<br /> @ebottlaender Si je me souviens bien, les pieds du Starship vont être totalement revus.
illuminati
On a envoyé des hommes sur la Lune avec un projet de $288.1 milliards en valeur actuelle.<br /> SpaceX a emmené 2 hommes jusqu’à l’ISS avec un projet de moins de $3 milliards.<br /> Alors qui c’est qui rigole maintenant?
clintl
Fiction : En pendant ce temps la communauté Européenne a fait une sous commission avec 300 experts pour décider 3 ans après qu’on ferait Ariane 7 comme une version low cost d’Ariane 6, fabriquée en Roumanie avec des capitaux chinois.
clintl
… un peu rapide la comparaison<br /> Le programme Apollo a développé sur 10 ans l’ensemble des technos nécessaires, un lanceur lourd, plusieurs lancements d’essai (Gemini), les station sol, le rover, … etc.<br /> SpaceX innove il est vrai, mais réutilise largement des technos connues. Et dans le fond envoyer 3 types rejoindre une station en orbite, c’est le programme Mercury, pas Apollo.
ebottlaender
Il est déjà dans le tuyau ^^
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