Les 50 ans du disque dur : petit historique

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Le 06 octobre 2006
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Le disque dur fêtait au mois d'août dernier ses cinquante années d'existence. L'occasion pour nous de revenir sur l'histoire des Disques durs de 1956 à nos jours. 17 étant l'inventeur du disque dur, nous nous sommes rapprochés d'Hitachi, le groupe ayant repris la division disque dur d'IBM, pour dresser cette petite page d'histoire.

Le disque dur, kézako ?


Périphérique de stockage de masse par excellence, le disque dur d'un ordinateur se compose d'un ou plusieurs plateaux circulaires dont la surface est recouverte de matériau magnétique. Muni d'un à huit plateaux tournant à grande vitesse (4200, 5400, 7200 et 10000 tours par minute selon les modèles), le disque dur tel que nous le connaissons aujourd'hui comporte, pour chaque plateau, une tête de lecture/écriture qui se déplace à leur surface sur un coussin d'air. Les données sont écrites sur les plateaux grâce au principe d'enregistrement magnétique, principe démontré par le danois Valdemar Poulsen en 1898. Enfermés dans une coque scellée, à l'abri de la poussière, les plateaux offrent des débits largement supérieurs à ceux des lecteurs CD/DVD, par exemple.

La préhistoire...


C'est en 1956 qu'IBM créé le tout premier disque dur baptisé RAMAC, pour Random Access Method Accounting & Control. Il s'agissait d'un disque dur d'une capacité de 5 Mo qui tenait d'ailleurs plus d'une machine que du disque dur tel qu'on le connaît aujourd'hui. Rendez-vous compte, l'ensemble pesait plus d'une tonne et disposait d'un total de 50 plateaux ! Le RAMAC se présentait comme une espèce de jukebox avec une seule tête de lecture et une tête d'écriture pour tous les plateaux. À cette époque IBM mettait à disposition ses solutions sous forme de leasing. Il en coûtait 50 000 dollars par an pour disposer d'un tel disque dur, soit le prix de 17 voitures entrée de gamme de l'époque pour un coût de stockage au mégaoctet de 10 000 dollars ! Malgré tout, IBM a pu installer un parc total d'environ 1000 systèmes. Avec des plateaux de 24 pouces de diamètre, soit environ 60 centimètres, ce disque n'était pas du tout inscrit dans l'ère du PC.

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Le RAMAC d'IBM : un précurseur monstrueux !

Petit à petit, la technologie évolue et diverses avancées voient le jour : les roulements à billes font leur apparition et les matériaux utilisés pour les têtes de lecture changent également avec l'arrivée des premières têtes à base de ferrite. Au fil du temps, le disque dur continue donc de se développer au point de supplanter les technologies d'enregistrement sur cassette de l'époque. En 1973, IBM sort l'IBM 3340 : il s'agit d'un coffret en deux parties avec un plateau fixe et un disque amovible. Chaque partie avait une capacité de stockage de 30 Mo et les ingénieurs faisaient référence au 30/30 pour désigner ce disque. Pour l'anecdote, un parallèle a été fait à l'époque avec le fusil dit Winchester 30/30 ce qui a valu à l'IBM 3340 d'être surnommé Winchester. L'appellation a la vie dure puisqu'en Russie, un disque dur s'appelle toujours aujourd'hui Winchester !

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Le disque dur IBM 3340 alias Winchester


Le disque dur de 1975 à 1991...


Afin d'améliorer encore les temps d'accès des disques durs, les ingénieurs ont vite cherché à améliorer la distance entre le plateau (la surface sur laquelle les données sont écrites) et la tête (l'ustensile qui lit et écrit les données sur le plateau). À la période des disques Winchester, il était question d'une altitude de tête de 18 microinches. Six ans après l'IBM 3340, soit en 1979, les avancées technologiques permettent aux fabricants de réduire l'altitude à 330 nanomètres. Ce fut pour l'époque un défi technologique certain qui revenait, nous dit-on, à faire voler un 747 à 1 mm du sol. Aujourd'hui l'épaisseur entre le plateau et la tête est généralement comprise entre 8 et 12 nanomètres.

Parallèlement aux changements de matériaux, les disques durs se miniaturisent. Si les plateaux du RAMAC mesuraient 24 pouces, le 3340 était doté de plateaux de 14 pouces. En 1979, sort le premier disque dur utilisant des plateaux de 8 pouces de diamètre, soit environ 20 centimètres. Cette réduction constante du diamètre des plateaux permet de faire passer le disque dur de l'ère de l'ordinateur central, ou mainframe, à celle du PC. Car dans le même temps, International Business Machine sort son tout premier micro-ordinateur. C'était en 1975 et à l'époque la machine ne disposait pas de disque dur. Il faudra attendre 1983 pour que le premier PC soit pourvu d'un disque dur.

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Entre 1975 et 1991, l'industrie du disque dur suit la loi de Moore alors que le coût financier des disques est divisé par cinq. Durant cette période, la densité des disques est multipliée par deux tous les 18 mois. En 1982, Hitachi lance un disque dur assez exceptionnel pour l'époque : le H8598. Il s'agit du tout premier disque dur à atteindre le gigaoctet avec une capacité de 1,2 Go. Le H8598 est à l'époque composé de dix plateaux de 14 pouces et de deux têtes de lecture/écriture. Deux années auparavant, le premier disque dur 5"1/4 faisait son apparition et offrait un espace de stockage de 5 Mo ! Il faudra attendre 1985 pour voir apparaître le premier disque dur au format 3"1/2 qui aujourd'hui encore reste le format standard. À cette époque, la capacité moyenne des disques durs est de 10 Mo. Quelques années plus tard, en 1991, apparaissent les premiers disques durs 2"1/2 avec la naissance du marché des Ordinateurs Portables.
Modifié le 01/06/2018 à 15h36
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