le mercredi 11 janvier 2017

Astronomie : une explosion stellaire spectaculaire

Dans cinq ans, un des plus beaux spectacles dont le ciel peut nous régaler s'offrira à l'humanité : une étoile explosera en éclairant le ciel nocturne.

Une première dans notre galaxie


En 2022, un système stellaire binaire connu des scientifiques comme KIC 983222, fusionnera. Cet événement créera dans le ciel nocturne ce qu'on appelle une « red nova », un phénomène qui se présente à l'observateur sur terre sous forme d'une boule rouge avec un centre blanc. Ces évènements sont extrêmement rares : les scientifiques considèrent qu'ils n'ont lieu dans notre galaxie que tous les 10 000 ans. Jusqu'ici, seuls des télescopes ont permis d'en observer. Dans cinq ans, ce majestueux spectacle se présentera donc au commun des mortels.

Le professeur Molnar de l'observatoire d'Apache Point et ses étudiants de l'université de Wyoming ont observé ces deux étoiles depuis 2013. L'astronome éprouve de l'intérêt pour ce système stellaire depuis qu'une de ses collègues a présenté un rapport sur les changements de brillance dans cette étoile. Ses observations ont été source de questionnements quant à la nature de cet objet : est-ce un pulsar ou un système stellaire binaire ?

red nova 2022

Un phénomène visible à l'oeil nu


Un précédent d'une telle explosion, bien qu'avec un résultat différent, a déjà pu être observé dans une autre galaxie : en 2008, les deux étoiles d'un système binaire étaient tellement proches qu'elles partageaient une même atmosphère. Avec le temps, leur orbite rétrécissait, au point qu'ils sont entrés en collision et ont explosé. Cette fois-ci, en revanche, un nouveau corps céleste devrait naître de cette explosion.

« Ça sera un grand changement dans le ciel. En 2022, vous n'aurez pas besoin d'un télescope pour dire si j'avais raison ou tort », a écrit le professeur Molnar dans son rapport.

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Modifié le 12/01/2017 à 09h42
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